A evolução transformou esse peixe em um 'pênis com coração'. Aqui está como.

A evolução transformou esse peixe em um 'pênis com coração'. Aqui está como.

Um tamboril feminino. Olá moça bonita.

(Imagem: © Shutterstock)

Quando se trata de namoro nas profundezas abissais do oceano, a aparência não importa muito. Isso é uma sorte para tamboril, que se assemelham a batatas presas de pesadelo com uma pequena lâmpada de leitura por cima. E essas são apenas as fêmeas.

Se você nunca viu um tamboril masculino antes, não está perdendo muito. Medindo apenas alguns centímetros de comprimento, em média, os pescadores masculinos são apenas uma fração do tamanho de seus parceiros e contribuem com uma fração do trabalho para seus relacionamentos. Para muitas espécies de tamboril, a única responsabilidade do macho é agarrar-se permanentemente a um parceiro obrigatório, fundir seu sistema circulatório com os dela, depois lentamente permita que seus olhos, nadadeiras e a maioria de seus órgãos internos se degenerem até que ele se torne o biólogo Stephen Jay Gould ligou para“um pênis com um coração.” O macho recebe nutrição constante; a fêmea obtém esperma sob demanda. O círculo da vida do tamboril gira.

É lindo, nós sabemos. Mas esse ritual único de acasalamento – que os biólogos chamam de “ parasitismo sexual “- há muito tempo surpreende os pesquisadores. Como o sistema imunológico do pescador feminino até permitir que ocorra uma união parasitária tão permanente? Os seres humanos têm dificuldade em aceitar transplantes de órgãos que não correspondam exatamente aos seus próprios tecidos; então, como o corpo de um tamboril feminino aceita um macho (ou, em alguns casos, até oito machos simultâneos) de boa vontade? Um estudo genético publicado em 30 de julho na revista Science Science finalmente oferece uma resposta: o acasalamento de tamboril só é possível porque os peixes de alguma forma evoluíram para longe de algumas de suas defesas imunológicas mais cruciais

Um tamboril feminino com um macho parasita fundido nas costas. (Crédito da imagem: Theodore W. Pietsch)

“Para os seres humanos, a perda combinada de importantes instalações imunológicas observadas em peixes-pescador resultaria em imunodeficiência fatal”, afirmou o co-autor do estudo, Thomas Boehm, diretor do Instituto Max Planck de Imunobiologia e Epigenética na Alemanha disse em um comunicado. “Assumimos que as forças evolucionárias ainda desconhecidas primeiro impulsionam mudanças no sistema imunológico, que são então exploradas para a evolução do parasitismo sexual.”

Relacionado: Fotos: Os peixes de aparência mais louca do mundo

No novo estudo, Boehm e seus colegas analisaram os genomas de 10 espécies diferentes de tamboril, incluindo espécies que se fundem permanentemente durante a reprodução e espécies que se fundem apenas temporariamente. Nos dois grupos, a equipe encontrou uma clara ausência de genes cruciais para o anticorpo do peixe resposta – isto é, com que eficácia o sistema imunológico do peixe é capaz de encontrar e identificar invasores estrangeiros.

Para o tamboril que se funde permanentemente durante o acasalamento, faltava ainda mais hardware imunológico. Além de não ter ainda mais genes relacionados a anticorpos, os perma-fusores também não possuíam genes responsáveis ​​pela codificação de células T killer, que normalmente atacam células infectadas ou tecidos estranhos, disseram os pesquisadores. No geral, parecia que a evolução havia excluído totalmente o sistema imunológico adaptativo – a parte da resposta imune que identifica e ataca invasores estrangeiros específicos – desses peixes sexualmente parasitários.

Estranhamente, o tamboril parece não ter tido problemas para se adaptar ao fundo do mar – um ecossistema sem escassez de micróbios parasitas – apesar da falta de máquinas imunológicas. É provável, os pesquisadores escreveram no estudo, que o tamboril compense sua falta de imunidade adaptativa com um sistema imunológico inato reforçado. Em outras palavras, eles devem ter algumas defesas inespecíficas preexistentes que os protegem de uma ampla variedade de patógenos sem interromper seu processo invasivo de acasalamento.

Ainda não está claro o que essas defesas inatas podem ser – mas, sejam elas quais forem, elas apenas tornam o tamboril um peixe ainda mais incomum entre os vertebrados do mundo. Pode ser difícil de acreditar, mas parece que o tamboril é ainda mais estranho do que pensávamos.

Originalmente publicado em Live Science.