Um vírus mortal está matando coelhos selvagens na América do Norte

Um vírus mortal está matando coelhos selvagens na América do Norte
                                                           

            

  

      

      

                  

Os coelhos do deserto, como este animal saudável, são suscetíveis a um novo vírus.                           

                      John J. Mosesso / EUA Pesquisa Geológica                          

    

  

  

     

                               

  Por Erik Stokstad

      

               

Um vírus mortal está se espalhando rapidamente entre coelhos selvagens no sudoeste da América do Norte, ameaçando populações e possivelmente espécies ameaçadas. Na semana passada, o vírus, que causa uma doença hemorrágica, chegou ao sul da Califórnia

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“As perspectivas no momento são tão inacreditavelmente sombrias”, diz Hayley Lanier, mamologista da Universidade de Oklahoma. “Simplesmente fomos assistir à onda se espalhar e nos preocupar com espécies ameaçadas em seu caminho.”

O vírus da doença hemorrágica do coelho se espalhou pela primeira vez em todo o mundo nos anos 80, devastando populações domésticas de coelhos na China e na Europa. Ele correu pela Austrália, onde coelhos selvagens haviam florescido após serem introduzidos no século XVIII. As populações começaram a se recuperar, mas em 2010 uma nova cepa surgiu na França, que também mata espécies selvagens.

               

Cepas desse novo patógeno – vírus da doença hemorrágica do coelho 2 (RHDV2, também chamado L. europaeus / GI.2) – são mais propensas a recombinação, o que poderia explicar a maior variedade de hosts, diz Joana Abrantes, pesquisadora em evolução de vírus no Centro de Pesquisa em Biodiversidade e Recursos Genéticos em Portugal. A nova cepa é menos mortal em adultos, mas, ao contrário de seu antecessor, também mata coelhos jovens. Depois que o vírus atingiu as populações da Península Ibérica, matando de 60% a 70%, dois predadores que dependem de coelhos também caíram: a águia imperial espanhola em 45% e o lince ibérico em 65%.

Ambos os tipos de RHDV são extremamente infecciosos. Eles também persistem no meio ambiente, sobrevivendo em animais mortos por pelo menos 3 meses. Predadores e insetos podem espalhá-lo através de suas fezes. Agora, o vírus está prestes a se espalhar por toda a América do Norte, diz Robyn Hall, virologista e epidemiologista veterinário da Organização de Pesquisa Científica e Industrial da Commonwealth, onde o RHDV2 atravessou o país em 18 meses entre 2015 e 2016 .

Primeira detecção

O vírus foi detectado pela primeira vez na América do Norte em 2018, em coelhos domesticados no Canadá, seguidos por três estados dos EUA, mas não em espécies selvagens. No início de março, biólogos no Novo México começaram a encontrar coelhos selvagens mortos. Uma das primeiras vítimas conhecidas foi descoberta por Gary Roemer, um biólogo da vida selvagem da Universidade Estadual do Novo México (NMSU), Las Cruces, enquanto passeava com seu recuperador de Chesapeake Bay no deserto. O cão “nunca pega coelhos, eles são muito rápidos”, diz ele. Mas o coelho deve estar doente e fraco, ele adivinha. Desde então, Roemer encontrou 18 carcaças em um quilômetro meio quadrado.

Biólogos e veterinários da vida selvagem nos estados vizinhos estavam em alerta e começaram a receber relatos de múltiplos coelhos mortos em muitos locais. “Isso é muito, muito incomum e o que acontece quando temos uma doença nova na paisagem”, diz Anne Justice-Allen, veterinária da vida selvagem do Departamento de Peixes e Jogos do Arizona. “Nunca veríamos tularemia ou peste se espalhar assim em coelhos.” Ela enviou várias carcaças para o Centro Nacional de Saúde da Vida Selvagem (USGS) do USGS (NGHC), que está ajudando com necropsias e preparando amostras para testes genéticos. Como o RHDV é um vírus estrangeiro, apenas um laboratório de alta contenção administrado pelo Departamento de Agricultura dos EUA (USDA) em Plum Island, na costa de Massachusetts, pode testar o vírus.

O USDA sequenciou genomas de amostras de RHDV2 coletadas de 2018 até o presente, de acordo com um relatório enviado à Organização Mundial de Saúde Animal em 5 de maio. A cepa viral no sudoeste – a mesma cepa foi encontrada em coelhos domésticos e selvagens – difere de amostras de outros estados dos EUA e do Canadá, o que sugere uma única introdução à região deserta. Os genomas serão publicados o mais rápido possível, disse um porta-voz à Ciência Science Insider. Saber mais sobre as cepas e, possivelmente, sua virulência, poderia ajudar os biólogos a saber que tipo de impacto esperar nas populações selvagens, afirma Justice-Allen. Experiências de desafio, nas quais coelhos são intencionalmente infectados com o vírus, também ajudariam. Em 2017, pesquisadores do laboratório Plum Island mostraram que o RHDV2 pode matar coqueiros do leste, uma espécie selvagem, mas infecções experimentais não são planejadas para outras espécies selvagens.

Preocupação com espécies ameaçadas

Enquanto isso, o USGS alertou que todas as espécies norte-americanas de lagomorfos – que incluem coelhos, lebres e parentes distantes chamados pikas – podem ser suscetíveis. Os biólogos temem que o vírus possa ter um impacto especialmente negativo em algumas espécies que já estão lutando. No geral, apenas duas espécies de lagomorfos na América do Norte são consideradas estáveis; o restante está em declínio devido a ameaças como mudanças climáticas ou degradação do habitat devido à pastagem. Outras espécies não são suficientemente estudadas para conhecer seu status, diz Lanier.

As espécies de preocupação particular incluem o coelho pigmeu, que tem populações em risco, como as do estado de Washington. O vírus já está afetando espécies no norte do México, um centro de diversidade de lagomorfos que abriga espécies raras e ameaçadas de extinção, como o coelho do vulcão e o coelho das montanhas Davis.

“Estamos muito preocupados”, diz Jesús Fernández, um mamologista da Universidade Autônoma de Chihuahua. “Acreditamos que [the virus] pode representar uma ameaça séria.” Fernández e colegas têm dito aos pecuaristas locais que devem queimar os cadáveres de coelhos que encontrarem, enterrá-los 1 metro de profundidade e denunciá-los com rostos sangrentos. Fernández e colegas estão organizando um trabalho de amostragem para descobrir quais espécies no México podem ser infectadas e como as populações estão se saindo. Uma preocupação futura é que, se as populações de coelhos e coelhos caírem, os coiotes podem caçar gado, o que pode fazer com que os pecuaristas usem veneno para matar os coiotes. As carcaças envenenadas poderiam por sua vez pôr em risco catadores, como águias e abutres.

Roemer diz que não existem muitos dados sobre populações de coelhos no sudoeste dos EUA. Ele fez pesquisas em três partes do Novo México por vários anos e espera encontrar financiamento para determinar o impacto do vírus em coelhos e seus predadores. Ele e outros pesquisadores também gostariam de saber se certas espécies atuam como reservatório do vírus, o que pode levar a que ele se torne endêmico. “Há tanta coisa que não sabemos que é extremamente difícil fazer uma previsão”, diz Matt Gompper, ecologista de vida selvagem da NMSU.

Uma vacina poderia ajudar?

Se o vírus se estabelecer, alguns pesquisadores esperam que uma vacina ajude a proteger as populações. As vacinas comerciais para coelhos domésticos, disponíveis na Europa, não podem ser usadas em espécies selvagens porque devem ser injetadas. “O estresse induzido pela captura e manipulação de animais geralmente é letal”, observa Abrantes. E as vacinas são feitas a partir de vírus infecciosos inativados, o que suscita preocupações de que as próprias vacinas possam espalhar patógenos problemáticos.

Quatro instituições em Portugal estão trabalhando em uma abordagem diferente. O Projeto Luta 2 visa desenvolver uma vacina oral contra o RHDV2, incorporada na isca, para as populações de coelhos selvagens da Península Ibérica. O projeto, iniciado em outubro de 2018, tem um orçamento de cerca de € 120.000 para desenvolver uma vacina protótipo baseada em partículas semelhantes a vírus que imitam vírus sem serem infecciosas. O grupo espera resultados iniciais sobre a eficácia até o final de 2021. Se for bem-sucedido, poderá levar de dois a três anos para licenciar a vacina, dizem eles. Uma desvantagem: como as vacinas para coelhos domésticos, boosters serão necessários a cada 6 meses, e o custo pode ser um problema.

Robert Dusek, biólogo de vida selvagem da NWHC, parece cauteloso: “Esse é um longo caminho a percorrer e bastante caro”. Carlos Rouco, um ecologista da vida selvagem da Universidade de Córdoba, também é cético. Ele diz que a melhor esperança é impedir a introdução do vírus. “Não me considero uma pessoa alarmista, mas o vírus é imparável.” Quando chegar a uma população, os gerentes devem tentar reduzir outras tensões sobre a população, como o fornecimento de água, se necessário. Uma certa porcentagem da população deve ser resistente ao vírus, diz ele.

No Arizona, Justice-Allen tem suas esperanças. “Ainda estamos vendo coelhos vivos em áreas onde o surto ocorre há mais de um mês. Então isso é tranquilizador. ”